Palmeras: plantas fundamentales para la vida humana en el trópico.

Quebrada de Las Antenas I
“Palmeto” natural en una quebrada a 1400 msnm (apro.) en bosque montano nublado, Serranía de Lajas, Cordillera de Perijá (ramal septentional de los Andes, Venezuela).

Las palmeras son comunes en todo el trópico americano y abundan en las regiones calientes y húmedas continentales como en archipiélagos, especialmente en las áreas cubiertas por bosques tropicales [1,2]. La familia de las palmas (Arecaceae) incluye 189 géneros y unas 2360 especies a nivel mundial, distribuidas principalmente en la región tropical, con algunas especies que se extienden hacia las áreas subtropicales [3].

Las palmeras suelen presentar troncos estipitados y hojas pinnadas (pinnatisectas) o palmeadas (palmatisectas) que forman una corona al final del tallo, características que le confieren a las Arecaceae el título de plantas emblemáticas de los trópicos. Estas plantas presentan tallos gruesos o delgados, con superficie lisa, anillada o con espinas bien pronunciadas; sus inflorescencias presentan flores trímeras, hermafroditas o unisexuales. Los frutos son bayas o drupas con pericarpio carnoso o fibroso, siendo aprovechados y considerados como recursos promisorios para las sociedades humanas en muchas localidades alrededor del mundo [4,5,6].

Este grupo de plantas monocotiledóneas representa un recurso amplio e intensivamente utilizado por muchos pobladores sudamericanos, sobre todo en las zonas rurales donde se utilizan para producir materiales de construcción, combustible, alimentos, medicinas y muchos otros propósitos [7,8].

Las palmas constituyen un elemento conspicuo e importante en la estructura y ecología de los bosques tropicales [9]. Al ser abundantes y diversas son constituyentes del hábitat de muchas otras especies animales y vegetales, además son importantes por su producción de flores y frutos tanto para animales nectarívoros y frugívoros, influenciando además sobre las poblaciones de animales al proveer densidad de recursos de hábitat y disponibilidad de alimentos [10].

Actualmente las poblaciones naturales de palmeras se encuentran amenazadas por la fragmentación y destrucción de su hábitat natural debido a la deforestación de los bosques. Las palmeras son elementos clave para el sostenimiento de la biodiversidad de los bosques tropicales y la actual situación de amenaza bajo la cual se encuentran estas especies emblema del trópico, se suman a un conjunto de problemas ecológicos que por la magnitud de su impacto se pueden catalogar como prioritarios para el desarrollo sostenible de poblaciones humanas.

LITERATURA CITADA

[1] BJORHOLM, S., J. SVENNING, F. SKOV & H. BALSLEV. 2005. Environmental and spatial controls of palm (Arecaceae) species richness across the Americas. Global Ecology and Biogeography 14: 423–429.

[2] VORMISTO, J., J. SVENNING, P. HALL & H. BALSLEV. 2004. Diversity and dominance in palm (Arecaceae) communities in terra firme forest in the western Amazon basin. Journal of Ecology 92: 577–588.

[3] DRANSFIELD, J., UHL, N., ASMUSSEN, C., BAKER, W., HARLEY, M & C. LEWIS. 2008. Genera Palmarum, the evolution and classification of palms. Richmond (UK): Royal Botanic Gardens, Kew. 610 p.

[4] BALSLEV H. & A. BARFOD. 1987. Ecuadorian palms – an overview. Opera Bot. 92: 17–35.

[5] BALICK MJ, & H. BECK. 1990. Useful Palms of world: a synoptic bibliography. Columbia University Press, New York, USA; 794 p.

[6] BORCHSENIUS, F. & M. MORAES. 2006. Diversidad y usos de palmeras andinas (Arecaceae). Botánica Económica de los Andes. Plural Editores, La Paz, Bolivia. 412-433.

[7] KAHN, F. & C. ARANA. 2008. Las palmeras en el marco de la investigación para el desarrollo en América del Sur. Rev. Peru Biol. 15: 5-6.

[8] SOSNOWSKA, J. & H. BALSLEV. 2008. American palms used for medicine, in
the ethnobotanical and pharmacological publications. Rev. Peru Biol.
15: 143-146.

[9] BALSLEV, H., C. GRANDEZ, N. PANIAGUA, A. MØLLER & S. LYKKE. 2008. Palmas (Arecaceae) útiles en los alrededores de Iquitos, Amazonía Peruana. Rev. Peru. Biol. 15: 121-132.

[10] CABRERA, H. Y R. WALLACE. 2007. Densidad y distribución espacial de palmeras
arborescentes en un bosque preandino-amazónico de Bolivia. Ecol.
Bolivia 42: 121-135.